Patchwork #4 - La diversità fa la forza

Ci si avvicina all’inizio dell’anno scolastico, momento importante di una fase importante in cui si crea la società di domani, quindi abbiamo deciso di portarti a Dallas per vedere come il sistema scolastico ha lavorato per integrare famiglie di diverse fasce sociali e di reddito, creando una scuola più inclusiva e anche performante dal punto di vista didattico.

Si parla di giornalismo delle soluzioni e, prima di iniziare questo viaggio, ti segnaliamo due chicche da chi si occupa da anni di giornalismo delle soluzioni, vale a dire i nostri amici di NEWS48.

 

Come detto, ora tocca a noi, si va a Dallas per una storia su come si può costruire un sistema scolastico inclusivo e rappresentativo della comunità di riferimento, con una storia raccontata dall’Hechinger Report.

Buona lettura!

Le famiglie di Dallas accorrono nelle scuole che attirano studenti sia delle zone ricche che povere della città.

I distretti scolastici vedono il successo delle “Scuole di trasformazione”, che offrono un corpo studentesco variegato dal punto di vista socio-economico

di Kate Rix, 4 agosto 2022.

L’Hechinger Report è una redazione nazionale senza scopo di lucro che scrive sull’istruzione

DALLAS – Quando Lauren McKinnon ha sentito che una nuova scuola elementare pubblica stava aprendo vicino a casa sua a Dallas, era già una buona notizia; ma quando ha saputo che la scuola avrebbe offerto un piano educativo solo per ragazze incentrato sullo STEM (science, technology, engineering and mathematics – scienza, tecnologia, ingegneria e matematica, ndr) era emozionata, sapendo delle diseguaglianze che spesso esistono per le ragazze – come le sue figlie – in matematica e scienze.

Ma qualcos’altro si è distinto nella scuola che ha attirato l’attenzione di McKinnon: la sua potenzialità di avere un corpo studentesco più simile alla realtà di Dallas nella sua interezza.

La scuola, Solar Prep for Girls, ha aperto i battenti nel 2016 come “Scuola di trasformazione”, uno dei numerosi  tentativi in corso tesi a  invertire decenni di fuga dei bianchi dal sistema scolastico. Il distretto scolastico è al momento per il 71% ispanico, per il 21% nero,  e per il  5% bianco, e l’86% dei suoi studenti ha diritto alla sovvenzione dei pasti a livello federale.

Al contrario, la città di Dallas è più equamente divisa dal punto di vista razziale ed etnico: è per il 41% ispanico,  per il 29% bianco e per il 24% nero.

Solar Prep e altre scuole “50/50” a Dallas non hanno limiti di frequenza. Gli studenti sono ammessi per sorteggio, con alcuni posti disponibili per famiglie che risiedono al di fuori del distretto scolastico. La metà degli studenti ammessi devono provenire da uno dei quartieri svantaggiati di Dallas dal punto di vista socio-economico, mentre l’altra metà proviene da aree più ricche. Il distretto fornisce il trasporto agli studenti dentro i propri confini.

Il distretto al momento ha 13 di queste scuole. In totale queste attirano migliaia di candidati, e sono dimostrate così popolari che il distretto ha in programma di aprirne altre 11 nei prossimi 3 anni, di cui due  in apertura il 15 agosto, con l’inizio dell’anno scolastico.

Lauren McKinnon, che ha due figlie alla Solar Prep for Girls, ha detto che lei e suo marito sono stati "fortunati" quando hanno potuto effettuare l’iscrizione alla rinomata "Scuola di trasformazione", che generalmente ha più candidati rispetto ai posti disponibili. Immagine fornita da: LORI WILSON PHOTOGRAPHY

“Sono caucasica e sono cresciuta in una fascia socio-economica svantaggiata, quindi so che il colore non equivale al reddito, ma a Dallas pensavamo che sarebbe stato diverso” ha dichiarato McKinnon. “Siamo fortunati ad avere la Solar, e non abbiamo avuto ripensamenti.”

La ripartizione demografica alla Solar Prep for Girls, dove le figlie di McKinnon, Elizabeth e Vivienne, frequentano la prima e la seconda elementare è, rispettivamente, per il 20% bianca, per il 7% nera e per il 52% ispanica.

Il distretto vede nelle sue Scuole di trasformazione un modo per eliminare le sacche di povertà concentrata e rallentare il calo delle iscrizioni.

“La città di Dallas è così segregata che, usando il modello 50/50, possiamo facilmente ottenere scuole variegate dal punto di vista razziale”, dice Nancy Bernardino, una delle co-fondatrici della Solar Prep for Girls. “Non possiamo ammettere per razza, ma questo approccio ci ha dato questa opportunità”.

Solar Prep for Girls, una "Scuola di trasformazione" divisa per genere a Dallas, offre arricchimento scientifico e tecnologico alle sue studentesse, che provengono da un mix di quartieri ricchi e socio-economicamente svantaggiati della città. Credito: Nitashia Johnson per The Hechinger Report.

La Solar Prep for Girls è stata la prima scuola 50/50 del distretto. Per ottenere quel mix diversificato, il distretto usa i dati di censimento più recenti a disposizione per creare una mappa socio-economica, quindi piazza ognuno degli 827 settori di censimento della città in una delle cinque fasce. La prima categoria rappresenta gli isolati più ricchi, mentre la quinta rappresenta i più indigenti.

Il calcolo utilizzato dal distretto scolastico per determinare lo status economico include le entrate medie insieme ad altri fattori, come il livello di educazione dei genitori, la proprietà della casa e lo status di genitore single. La ricerca mostra che sia i ragazzi di famiglie a basso reddito che quelli provenienti da famiglie benestanti hanno un rendimento scolastico  migliore quando frequentano classi miste dal punto di vista socio-economico. I dirigenti scolastici di Dallas stanno constatando che queste classi deliberatamente diversificate sono apprezzate  dalle famiglie di entrambe le parti.

Martha Castro, la cui figlia minore Sofia è al secondo grado della Solar Prep for Girls, ha detto che la cultura della scuola ha fatto una notevole differenza in sua figlia.

“Sa farsi valere e parla apertamente quando qualcosa non le piace,” ha dichiarato Castro, una madre single che lavora come governante. “Da quando la scuola ha aperto, ho sperato che una delle mie figlie potesse andarci”, ha detto, ma i suoi figli più grandi erano già alle superiori.

A Castro, che è ispanica, piace il modo in cui le insegnanti nella scuola incoraggiano le ragazza a credere che “possono ambire a tutto ciò che vogliono nella vita.” Castro e le sue figlie vivono a 30 minuti dalla scuola, a Mesquite, un sobborgo a est di Dallas.
“Non l’ho mai vista così sicura di sé,” ha detto Castro. “Credo davvero che sia per via della scuola.”

I tentativi del distretto di ottenere una certo grado di  integrazione evitando specifiche quote razziali ha ricevuto l’attenzione della nazione.

“Molti distretti scolastici che hanno avuto pochissimi studenti bianchi o proveniente dalla classe media rinunciano all’integrazione, il che penso sia un errore,” ha dichiarato Richard Kahlenberg, direttore dell’equity K-12 e Senior Fellow alla Century Foundation. “Con l’assetto demografico del DISD (Dallas Intermediate School District, ndr), molti da fuori direbbero che l’integrazione è irrilevante. Fortunatamente Dallas ha dimostrato che si sbagliavano perché guardava all’area metropolitana, piuttosto che alla popolazione scolastica esistente, e ha pensato in maniera più ampia alle possibilità che si presentavano.”

Il distretto considera il programma anche come un modo per frenare l’abbandono scolastico. Come molti distretti urbani, anche le iscrizioni al DISD sono in costante calo – più di 10.000 unità dall’anno scolastico 2018-19. L’esperimento del DISD per invertire decenni di segregazione e perdita della popolazione studentesca registra  poco meno di 6.000 studenti – un piccolo distretto nel distretto.

Oltre ad attingere dai quartieri di tutta la città, Dallas ha anche scelto di inserire programmi nelle sue "Scuole di trasformazione" che ritiene attireranno i genitori, come il programma in parte virtuale e in parte in presenza offerto a Hybrid Prep. Credito: Nitashia Johnson per The Hechinger Report.

Il DISD, come molti distretti scolastici, evita di ricorrere a tentativi di integrazione che tengono esplicitamente conto della razza. Nel 2007, la Corte Suprema si è pronunciata contro i distretti a Seattle e nella Contea di Jefferson, che avevano usato uno “spareggio razziale” per ottenere l’equilibrio di razze in alcune delle loro scuole. Tale politica era una violazione della clausola di equa protezione del 14mo Emendamento, ha dichiarato la corte in una decisione 5-4.

“Il modo per fermare la discriminazione su base razziale è smettere di discriminare su base razziale,” ha scritto il Giudice Capo John Roberts a nome della maggioranza.

La decisione della corte non ha proibito alla razza di essere parte degli sforzi per l’integrazione scolastica, ma ha stabilito che questi tentativi devono passare attraverso “un severo scrutinio” e devono essere “su misura”. A partire da quella decisione, la guida del Dipartimento Federale dell’istruzione, che non ha forza di legge ma che è spesso preso come riferimento dai distretti scolastici, è cambiata, continuando a cambiare in base agli inquilini della Casa Bianca.

L’amministrazione Obama, per esempio, ha rilasciato un documento sottolineando i modi in cui i distretti avrebbero potuto tenere conto della razza nelle politiche di ammissione a scuola senza uscire dal seminato della legge. Successivamente, durante gli anni di Trump, il dipartimento ha annullato quell’orientamento, dicendo che era andato troppo oltre. Da candidato, il Presidente Joe Biden diceva che avrebbe rimosso le linee guida dell’era Trump, ma il dipartimento non ha impartito nuove direttive.

Hybrid Prep, una delle "Scuole di trasformazione" di Dallas, offre al proprio corpo studentesco socio-economicamente misto la possibilità di imparare sia in una scuola tradizionale, qui presentata, sia attraverso classi virtuali. Credito: Nitashia Johnson per The Hechinger Report.

Dallas non è l’unico distretto che usa un approccio di “diversità per design”. Louisville – uno dei distretti la cui politica di integrazione fu annullata dalla sentenza della Corte Suprema del 2007 — colloca le sue scuole in settori geografici di diversi vicinati in base alla caratteristiche date dal censimento, inclusi il  reddito familiare e il livello di istruzione degli adulti. Dal 2001, Cambridge, nel Massachussets, usa un modello socio economico a “scelta controllata” per l’assegnazione scolastica.

A Dallas, la storica segregazione razziale, tuttora esistente, la povertà concentrata e la concorrenza delle scuole private hanno spinto il distretto a innovare. Dal punto di vista residenziale, Dallas è una della grandi città più isolate del paese. Mentre il nord della città è per lo più bianco, la maggior parte dei neri vivono a sud. Sia l’est che l’ovest sono profondamente ispanici.

La segregazione concentra gli studenti neri e ispanici nelle scuole ad alto tasso di povertà, ha spiegato Sean Reardon, professore alla Graduate School of Education della Stanford University. Utilizzando i  dati di ogni distretto scolastico del paese, Reardon tiene traccia dei risultati scolastici, dello status economico e della razza. Man mano che  le scuole diventano più segregate, i divari dei tassi di apprendimento si allargano, spiega. Le  disparità di rendimento scolastico possono essere spiegate dal fatto che nei distretti isolati, i bambini neri ed ispanici di norma frequentano le scuole ad alto tasso di povertà, mentre gli studenti bianchi generalmente frequentano scuole a basso tasso di povertà, dice Reardon.

“Non c’è niente di magico nel candore dei compagni di classe nelle scuole integrate che cancella e migliora i risultati dei test,” ha dichiarato Kahlenberg. “Il problema sono le concentrazioni di povertà.”

Nel 2014, gli ufficiali del DISD hanno aperto l’Ufficio per la Trasformazione e l’Innovazione con l’obiettivo di affrontare  il problema del calo delle iscrizioni e della segregazione. Il distretto ha intervistato le famiglie per scoprire che tipo di scuola volessero. Tra le scelte più popolari c’erano le scuole di preparazione universitaria, il metodo Montessori e il programma di  baccellierato internazionale. Il distretto ha aggiunto le scuole unigenere e STEM alla lista per creare un portfolio di nuove scuole, tematicamente accattivanti,  che usano una formula di iscrizione basata su  un indice di diversità socio-economica 50/50.

Ma l’integrazione scolastica efficace, ha detto la Bernardino, co-fondatrice della Solar Prep for Girls, non riguarda solo la scolarizzazione. Prima di aprire la scuola cinque anni fa, la Bernardino ha visitato scuole socio economicamente variegate in altre città. Quello che ha potuto notare è che mettere insieme un gruppo eterogeneo di bambini in una stessa classe non è abbastanza se si vogliono cambiare i risultati.

“Quando siamo andati a visitare queste scuole, erano diverse, ma le pratiche erano ancora molto tradizionali,” ha dichiarato la Bernardino. “Gli studenti erano ancora isolati gli uni dagli altri e gli adulti identificavano ancora certi bambini per presentarsi e parlare. I dirigenti scolastici pensavano che sarebbe bastato fare la lotteria”.

Nancy Bernardino, direttrice della Solar Prep for Girls, ha affermato che la scuola lavora per promuovere l'inclusione tra le studentesse che altrimenti non potrebbero socializzare tra loro. "Volevamo che loro sapessero di poter portare se stesse qui dentro" ha detto. Credito: Nitashia Johnson per The Hechinger Report.

Durante quell’anno di pianificazione, la Bernardino e la co-fondatrice Jennifer Turner, hanno lavorato duramente per spargere la voce sull’esistenza della scuola, visitando quanto più possibile ogni programma Head Start e centri diurni. È stato facile riempire i posti per entrambi i gruppi socio-economici il primo anno. Ma una volta che le due fondatrici si sono trovate a dirigere una nuova scuola, e venendo meno il tempo da dedicare all’attività di sensibilizzazione, il numero di richieste da parte di famiglie economicamente svantaggiate è diminuito. Non vi erano abbastanza candidati per riempire la metà dei posti disponibili, pertanto le presidi tornarono nelle comunità. Bussarono alle porte, allestirono stand agli eventi del Cinco de Mayo e del Martin Luther King Day, aiutando le famiglie a riempire i moduli di richiesta.

“Le mamme hanno bisogno di incontrarmi e sentire una connessione con la preside,” dice la Bernardino. “Lasciare che la loro bambina di 4 anni viaggi per la città senza sapere se qualcuno può raggiungerla se succede qualcosa, è questo il loro sacrificio. Questa è stata la sfida più grande.”

Quest’anno, il 45% degli studenti alla Solar Prep for Girls proviene da famiglie economicamente svantaggiate. La Bernardino spiega che la scuola è “motivata in ogni pratica” nello sforzo di creare una cultura paritaria uguale per tutti gli studenti.

“Abbiamo voluto creare la giusta atmosfera in grado di riflettere l’inclusione che intendevamo vedere in classe,” ha dichiarato. Le fondatrici hanno lavorato con le insegnanti per sviluppare il linguaggio e le attività al fine di rendere e il tema della razza e dell’etnia argomenti espliciti di conversazione in classe. “Abbiamo avuto ragazze da tutte le parti di Dallas e d’improvviso ci si aspettava che loro socializzassero con persone con cui normalmente non erano solite socializzare. Volevamo che loro sapessero di poter portare sé stesse qui dentro.”

L’impegno per l’inclusione si estende anche alla comunità dei genitori. I genitori hanno formato una PTO (Parents-Teachers Organization, Organizzazione di insegnanti-genitori, in italiano) invece di una PTA (Parents-Teachers Association, Associazione di insegnanti-genitori), così che non ci fossero quote associative (da versare, ndr). Una fondazione senza scopo di lucro, creata per supportare la Solar Prep for Girls e la Solar Prep for Boys, aperta nel 2018, cura la raccolta fondi per le scuole e paga tutti gli “extra”, compresi i costi per le gite scolastiche, le uniformi, così come 200 dollari a studente per le forniture per l’aula STEM.

 

“La città di Dallas è così segregata che, usando il modello 50/50, possiamo facilmente ottenere scuole variegate dal punto di vista razziale”

Nancy Bernardino, co-fondatrice della Solar Prep for Girls

“Metà delle nostre famiglie sono sotto la soglia di povertà. Questo rappresenta una barriera enorme quando si richiede a ciascuna di comprare una maglietta da 10 dollari,” dice McKinnon, madre con due bambine che frequentano la scuola. “Durante le riunioni dei genitori, quando qualcuno propone una serata a base di pizza, parliamo di come ogni famiglia può avervi accesso. Questo evento interferisce con gli orari degli autobus o con i secondi turni?”

La varietà delle scuole sta anche attirando famiglie i cui figli hanno avuto difficoltà nelle scuole pubbliche tradizionali. Monica Sosa ha rinunciato al suo lavoro di insegnante in un college comunitario per poter insegnare personalmente a sua figlia Emma, che è autistica e ha l’ADHD (Disturbo da Deficit di Attenzione/Iperattività). Poi ha letto della Hybrid Prep, un’altra scuola 50/50, sul sito del DISD. Gli studenti frequentano la scuola da casa tre giorni a settimana e trascorrono due giorni al campus, appena a sud della ricca Highland Park.

Ogni studente riceve un MacBook Air, un iPad, una Apple Pencil, e un hotspot così che nei giorni in remoto possa lavorare su simulazioni in un metaverso di apprendimento ludico. La scuola suscita maggiore interesse tra gli studenti che vedono migliorare il proprio rendimento quando possono lavorare da remoto per buona parte del tempo.

“Finora è la formula migliore,” ha dichiarato Sosa. Emma ha iniziato la quarta elementare alla Hybrid Prep quest’anno. “Tutti i ragazzi sono un po’ eccentrici, quindi anche una bambina come la mia può trovare il proprio senso lì.”

Dallas ha al momento 13 scuole che richiamano studenti da un equo mix di quartieri ricchi e socio-economiscamente svantaggiati della città, come la Hybrid Prep, nella foto. Il programma delle “Scuole di trasformazione” si è dimostrato così popolare che il distretto programma di aprirne altre 11 nei prossimi tre anni. Credito: Nitashia Johnson per The Hechinger Report.

I funzionari distrettuali vedono i risultati degli studenti, insieme ai dati sulla frequenza e sul tasso di permanenza dei docenti presso la scuola, come indicatori del fatto che se sono sulla strada giusta. Ma più convincente di ogni altra cosa è l’assoluta notorietà delle scuole. Lo scorso anno, il distretto ha ricevuto 25.000 richieste per 5.800 posti nelle scuole 50/50. Un terzo di queste proveniva da famiglie i cui figli non frequentavano una scuola del DISD. Mentre alcune di queste richieste erano per asili nido, molte appartenevano a bambini che stavano frequentando una scuola privata.

“Il dato sulle domande è uno dei grandi indicatori del nostro successo,” ha dichiarato Angie Gaylord, Vice Capo dell’ufficio Trasformazione e Innovazione del DISD. “Sta trasformando la percezione di un ampio distretto urbano”.

Tuttavia, il rendimento scolastico è ciò che conta. Gli studenti dalla terza elementare alla terza media nelle scuole 50/50 hanno di gran lunga superato i loro coetanei nelle altre scuole del DISD nei test di lettura, scrittura e scienze, lo scorso anno.

Il Dallas Intermediate School District attualmente ha in attivo 13 scuole “50/50” che registrano iscrizioni da una quota equa di studenti ricchi e di basso reddito. Il distretto ha in programma di aprirne altre 11 nei prossimi 3 anni.

Resta da vedere se gli studenti nelle scuole 50/50 continueranno ad ottenere risultati più alti, in ogni caso i dati dimostrano che gli studenti in generale hanno prestazioni migliori quando frequentano scuole socio-economicamente diversificate. Dal punto di vista accademico, questo potrebbe avvantaggiare per lo più gli studenti a basso reddito. In un test di matematica sulla Valutazione Nazionale del Progresso Scolastico tenutosi nel 2017, gli studenti di quarta elementare provenienti da ambienti a basso reddito che frequentavano scuole con compagni benestanti  hanno ottenuto circa due anni di anticipo rispetto agli studenti di famiglie a basso reddito che frequentavano  scuole ad alta tasso di povertà. Secondo la ricerca di Reardon, a Stanford, la segregazione è uno dei più rilevanti fattori che contribuiscono ai divari in termini di risultati tenendo conto dell’etnia.

Un’altra ricerca suggerisce che i programmi di scelta scolastica, come quello nel DISD, possono contrastare o favorire la segregazione, a seconda di come sono implementati. Per esempio, i programmi di scelta che non considerano lo stato socio-economico degli studenti possono in verità peggiorare l’isolamento, secondo una ricerca della Coalizione Nazionale sulla Diversità nella Scuola. È per questo che genitori ben collegati e più ricchi possono far funzionare il sistema a proprio vantaggio. D’altro canto, i programmi di ricerca scolastica che considerano i fattori socio-economici sono spesso più efficaci nel raggiungere l’integrazione.

Quando ragazzi di diversa estrazione socio-economica vanno a scuola insieme, ha detto Casey Cobb, docente alla Scuola di Educazione dell’Università del Connecticut e autore del documento di ricerca, le differenze di classe consentono di prevedere  migliori risultati per gli studenti, tra cui il tasso di diplomati e la frequenza.

Sebbene i dati demografici delle scuole siano importanti per il distretto, queste tematiche passano in secondo piano una volta che  i bambini sono all’interno delle scuole.

La Solar Prep School for Boys è a Nord Dallas. Circa un terzo dei ragazzi sono bianchi, il 15% sono neri e il 44% sono ispanici. Come con tutte le altre scuole 50/50, la Solar Prep for Boys è composta da ragazzi svantaggiati a livello socio-economico per circa la metà.

“Quando siamo arrivati all’incontro con l’insegnante, ero preoccupato,” ha detto Aschanti Williams, project manager regionale per T-Mobile, il cui figlio Wesley è alla seconda elementare. “Avevo davvero paura che la scuola potesse essere piuttosto chiusa, che vi fosse una divisione tra studenti ricchi e studenti poveri. Quando abbiamo fatto l’incontro, non si poteva stabilire la differenza tra un genitore ricco o uno povero. Eravamo usciti tutti insieme.”

Aschanti Williams ha detto che la Solar Prep for Boys, una “Scuola di trasformazione” per soli ragazzi a Nord Dallas, esalta valori come curiosità, umiltà e grinta nei suoi studenti, incluso il suo ultimo figlio, Wesley. Credito: Nitashia Johnson per The Hechinger Report.

Wesley è il quinto figlio, e il più piccolo di Williams. Lui e sua moglie hanno scelto Solar Prep for Boys per i valori che la scuola infonde i Solar Six: curiosità, consapevolezza di sé, empatia, umiltà, leadership e grinta. Ammirava il modo in cui il principale parlava della scuola come una comunità che considera i ragazzi responsabili delle proprie azioni e non getta mai la spugna con nessuno di loro.

“La diversità è più della semplice razza,” ha detto Williams, che è nero. “È reddito. È cultura. È tutto.”

La casa di Williams ad Oak Cliff, un vecchio isolato vicino al centro di Dallas, è a circa 30 minuti dalla Solar Boys. Quando accompagna il figlio, alcune mattine, lo sente familiarizzare con il giuramento della scuola in macchina: “Io controllo il mio destino attraverso l’abilità di acquisire conoscenza. Credo che il successo sia determinato dallo sforzo e dalla perseveranza e non dal caso.”

Una mattina, lungo il vialetto semicircolare che conduce all’ingresso della  scuola, Williams ha notato che la macchina di fronte a lui era malmessa. I colori degli sportelli non corrispondevano e perdeva fumo. Dietro a Williams c’era una Chevy Escalade nuova scintillante. Williams e suo figlio aspettavano nella loro Toyoya Camry.

“Nel mondo esterno, i tre proprietari di quei veicoli verrebbero trattati ciascuno in maniera diversa”, rammenta. “Ma quei ragazzi varcano la porta e tutto il resto viene lasciato fuori.”

Puoi leggere la storia in lingua originale QUI

Questa storia è parte di SoJo Exchange dal Solutions Journalism Network, un’organizzazione no-profit dedicata a riportare con rigore risposte a problemi sociali.